Ciencias

La ESA y la NASA cooperarán en las ciencias de la Tierra y la misión lunar

Aschbacher and Nelson

PASADENA, Calif. — La NASA y la Agencia Espacial Europea anunciaron acuerdos para cooperar en ciencias de la Tierra y una misión lunar el 15 de junio, pero los líderes de la agencia dijeron que todavía están discutiendo una cooperación más sustancial en el programa Artemis y la exploración de Marte.

Después de una reunión del Consejo de la ESA en Noordwijk, Países Bajos, la NASA y la ESA anunciaron dos nuevos acuerdos de cooperación. Uno, llamado Acuerdo Marco para una Asociación Estratégica en Ciencias del Sistema Terrestre, describe la cooperación entre las agencias en temas que incluyen la continuidad de las mediciones y el intercambio de datos. Se basa en una declaración de intenciones conjunta que las agencias firmaron en julio de 2021.

El otro acuerdo es un memorando de entendimiento sobre Lunar Pathfinder, una nave espacial comercial de comunicaciones lunares que está desarrollando Surrey Satellite Technology Ltd. con la ESA como cliente principal. Está programado que esté listo para su lanzamiento a fines de 2024 o principios de 2025. La NASA organizará el lanzamiento de Lunar Pathfinder a través de su programa Commercial Lunar Payload Services y obtendrá acceso a los servicios de comunicaciones de la nave espacial. La ESA y la NASA también colaborarán en un experimento de navegación utilizando la nave espacial.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, firmó los acuerdos con su homólogo de la ESA, el director general Josef Aschbacher, en la reunión del Consejo de la ESA. Las agencias dijeron que era la primera vez que un administrador de la NASA asistía a una reunión del consejo, el órgano rector de la ESA.

En una conferencia de prensa posterior a la reunión del consejo, Aschbacher y Nelson hablaron más sobre una mayor cooperación entre las agencias, como los roles que la NASA podría desempeñar para ayudar a la ESA a responder a los impactos de las sanciones derivadas de la invasión rusa de Ucrania. Eso incluye la misión del rover ExoMars, cuyo lanzamiento estaba previsto para septiembre, pero ahora se pospuso indefinidamente después de que la ESA rompió la cooperación con Roscosmos.

“Desde el 24 de febrero, tenemos que decir que esta asociación se intensificó”, dijo Aschbacher sobre la relación de la ESA con la NASA. “En el espacio, la mano que nos tendió la NASA fue muy bienvenida y muy apreciada”.

Sin embargo, dijo que la ESA todavía está evaluando opciones para continuar con ExoMars, incluidas aquellas que involucran la asistencia de la NASA. Aschbacher y otros funcionarios de la ESA han dicho que pueden buscar en la NASA nuevos motores de descenso para el módulo de aterrizaje ExoMars, unidades de calentamiento de radioisótopos para mantener el rover caliente durante la noche y quizás el lanzamiento de la misión.

Aschbacher dijo que la NASA «ofreció ayuda para realizar estudios» para ExoMars, incluida una carta de apoyo «muy fuerte» de Nelson, pero que la ESA aún tenía que decidir cómo proceder con la misión. Dijo que no hay planes para combinar ExoMars con la campaña Mars Sample Return de la NASA y la ESA para devolver a la Tierra muestras del planeta almacenadas por el rover Perseverance.

“Todavía hay muchas discusiones intensas en curso”, dijo. “Va por el camino correcto y estoy muy seguro de que encontraremos una buena asociación en ExoMars. Por supuesto, la decisión final de nuestro lado es de nuestros estados miembros”.

“Eso se está discutiendo y está bajo consideración”, dijo Nelson sobre el papel de la NASA en ExoMars. “Eso es lo que estamos preparados para decir hoy. Tenemos muchas ganas de ayudar a la ESA dadas las circunstancias”.

Otro tema es la cooperación entre la ESA y la NASA en la iniciativa Artemis de exploración lunar humana. La ESA está contribuyendo con elementos como el módulo de servicio para la nave espacial Orion y, con la agencia espacial japonesa JAXA, módulos para el Gateway lunar.

Tales contribuciones vienen con la expectativa de que los astronautas europeos sean asignados a las misiones Artemis, incluido el aterrizaje en la luna. Aún no se han anunciado astronautas de la ESA para las misiones Artemis.

Nelson dijo que no hay un cronograma firme para seleccionar astronautas de la ESA para las misiones de Artemis, pero que un astronauta de la ESA se incluiría en un aterrizaje de Artemis algún tiempo después de Artemis 3, actualmente programado para 2025. “La composición de las tripulaciones después de eso es todo para ser resuelto y negociado”, dijo. “Esperamos tener un astronauta de la ESA con nosotros en la luna en el futuro”.

La administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, quien también asistió a la reunión, sugirió que se podría asignar un astronauta de la ESA a Artemis 4, una misión que actualmente no planea aterrizar en la luna sino instalar componentes europeos y japoneses para el portal lunar. “Tenemos la absoluta intención de que un astronauta de la ESA apoye esas misiones a Gateway”, dijo.

“Todo esto está en manos de la NASA”, dijo Aschbacher sobre llevar a un astronauta de la ESA a la superficie lunar. “Ciertamente, espero que sea antes del final de esta década, pero este es mi deseo, que Bill conoce bien”.