Ciencias

Las mariposas pueden perder sus ‘colas’ como los lagartos

Las mariposas pueden perder sus 'colas' como los lagartos

En algunas alas de mariposa, las «colas» pueden ser algo más que adornos elegantes. También son herramientas de supervivencia, sugiere un estudio.

Las colas parecen atraer la atención de las aves atacantes, manteniéndolos alejados de las partes más vitales del cuerpo de una mariposainforman los investigadores el 25 de mayo en el Actas de la Royal Society B. El hallazgo podría ayudar a explicar por qué las colas de las alas han evolucionado de forma independiente varias veces en diferentes grupos de polillas y mariposas.

La bióloga evolutiva Ariane Chotard del Museo Nacional de Historia Natural de París estudia las alas de las mariposas cola de golondrina, que componen los cientos de especies de la familia Papilionidae. “Muchas de estas mariposas muestran colas”, dice Chotard. “Y realmente no sabemos por qué”.

Se sabe que algunas especies de mariposas con cabeza falsa o patrones de manchas oculares en sus alas reciben más ataques de depredadores en esas regiones. Y Chotard y sus colegas se preguntaron si las colas también eran un objetivo.

Entonces, en el verano de 2020, los investigadores recolectaron 138 mariposas cola de golondrina de vela (Ifíclides podalirius) de la naturaleza en Ariege, Francia. Las colas de golondrina, que se encuentran en toda Eurasia, lucen dos llamativas colas negras en las alas traseras con algunas manchas azules y naranjas, que contrastan enormemente con la coloración amarilla a rayas del resto de los insectos.

Entre las colas de golondrina recolectadas, 65, o el 41 por ciento, tenían las alas dañadas, y todas tenían al menos una cola dañada. Cuando se contaron las 130 alas de este grupo de mariposas dañadas, más del 82 por ciento de las alas tenían colas dañadas, lo que sugiere que los depredadores pueden estar apuntando a las partes delgadas.

Para probar esa idea, el equipo mantuvo pájaros cantores capturados en la naturaleza llamados carboneros (parus mayor) en jaulas. Luego, los investigadores mostraron a las aves mariposas ficticias hechas con alas de cola de golondrina reales pegadas a un cuerpo falso hecho de pequeños trozos de cartón negro, y filmaron los ataques de las aves contra los insectos falsos.

Cuarenta y tres de los 59 golpes de pico, o casi el 73 por ciento, fueron en las alas traseras. Veintitrés, o el 39 por ciento, de los golpes tocaron simultáneamente la cola y las áreas coloreadas en la parte superior del ala trasera, más que cualquier otra área del cuerpo en los maniquíes.

Un carbonero cautivo (parus mayor) ataca las alas traseras y las “colas” de un maniquí hecho con alas reales de una mariposa cola de golondrina vela (Ifíclides podalirius). Un nuevo estudio sugiere que las colas desvían los ataques de las partes clave del cuerpo hacia extensiones quebradizas que se rompen fácilmente, lo que permite que el insecto huya.

Chotard y sus colegas también midieron cuánta fuerza se necesitaba para rasgar varias secciones del ala de cola de golondrina. Descubrieron que la vena de la cola del ala trasera era la parte más frágil del ala y es probablemente el lugar más propenso a romperse en el pico de un pájaro hambriento.

En conjunto, los hallazgos sugieren que las colas de golondrina desvían los ataques del cuerpo vulnerable de la mariposa hacia extensiones quebradizas que se rompen fácilmente, lo que permite que el insecto escape, dicen los investigadores. Esto puede ser similar a la estrategia que usan algunos lagartos cuando sacrifican sus colas desmontables a los depredadores hambrientos.

No está claro si hay algún costo por perder una o dos colas, dice Chotard. “Sobreviviste, escapaste de un depredador, pero tal vez haya una compensación y tal vez tu vuelo sea [slower].”

Algunas colas de polilla pueden desviar los ataques de los murciélagos ecolocadores (número de serie: 16/02/15). “Ahora tenemos evidencia de que las colas de mariposa brindan un beneficio similar contra los depredadores visuales”, dice la bióloga evolutiva Juliette Rubin de la Universidad de Florida en Gainesville, quien no participó en el estudio.

El trabajo futuro para determinar los beneficios de supervivencia de las colas podría ser el próximo paso, dice Rubin. «Sería informativo ver cómo las mariposas cola de golondrina vivas, con y sin cola, se enfrentan a los depredadores de aves».