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[Market Eye] ¿Podría el regreso de Lee Jae-yong revitalizar a Samsung?

[Market Eye] ¿Podría el regreso de Lee Jae-yong revitalizar a Samsung?



Esta foto tomada el 28 de abril muestra al vicepresidente de Samsung Electronics, Lee Jae-yong, llegando al Tribunal del Distrito Central de Seúl para asistir a un juicio por su presunta participación en la controvertida fusión de Samsung C&T y Cheil Industries en 2015. (Yonhap)

Incluso cuando reportó ingresos récord en los últimos tres trimestres, las acciones de Samsung Electronics cayeron durante el último año, lo que indica una débil confianza del mercado en las perspectivas del gigante tecnológico, ya que la inflación y la invasión rusa de Ucrania amenazan la economía en general.

No todo va bien en la empresa, a pesar de los buenos resultados.

El negocio de los chips de memoria sufre de precios débiles y sus inversiones en fundición de chips están rezagadas con respecto a sus rivales TSMC e Intel. Mientras tanto, todavía está luchando por obtener una ventaja sobre los jugadores estadounidenses en el negocio de chips de procesadores.

Peor aún, su último teléfono inteligente Galaxy S22 sufrió una reacción violenta por las acusaciones de que había usado software para inflar el rendimiento del dispositivo.

Pero a medida que el precio de sus acciones alcanza nuevos mínimos anuales, la falta de inversión y visión a largo plazo estaba en el centro de las preocupaciones.

Los círculos empresariales aquí han culpado, entre otros, a un aparente vacío de liderazgo por los desafíos actuales que enfrenta Samsung Electronics porque el vicepresidente Lee Jae-yong técnicamente no es empleado de la empresa.

Lee, de 53 años, quien fue liberado de prisión en agosto del año pasado luego de cumplir una condena de 18 meses por corrupción, enfrenta restricciones laborales por cinco años.

No puede aceptar un trabajo en Samsung, por lo que sigue siendo un director no registrado y no remunerado. Algunos expertos ven la falta de grandes inversiones como una respuesta deliberada a su situación legal.

El presidente Moon Jae-in no ha emitido un indulto para Lee, a pesar de los llamados de toda la industria.

Sin embargo, todavía hay esperanzas de un indulto después de que el presidente electo Yoon Suk-yeol, un líder conservador que promete crear un entorno favorable para los negocios, asuma el cargo esta semana.

Efectivo abundante, inversión retrasada

El regreso retrasado de Lee arroja luz sobre el debate sobre si su papel limitado realmente está ralentizando el proceso de toma de decisiones en Samsung, especialmente en mega acuerdos cruciales para que su negocio de chips de rápido crecimiento encuentre un nuevo motor de crecimiento.

Independientemente de la posición de Lee, hay algunas señales de que el gigante tecnológico se esfuerza por abordar su falta de inversión.

Samsung ha creado recientemente un nuevo equipo dedicado a fusiones y adquisiciones, que reporta directamente al codirector ejecutivo Han Jong-hee. La compañía también contrató a Marco Chisari, exjefe global de banca de inversión en semiconductores en Bank of America Merrill Lynch, para encargarle fusiones y adquisiciones relacionadas con semiconductores.

Para algunos expertos, esto llega demasiado tarde. Tras el lanzamiento de Lee el año pasado, Samsung anunció un plan de tres años para invertir $ 206 mil millones en semiconductores, productos biofarmacéuticos, inteligencia artificial y robótica.

Pero aparte de la fábrica de chips de $ 17 mil millones en Taylor, Texas, inaugurada en noviembre, la compañía no ha realizado ninguna inversión de alto perfil durante casi un año.

A partir del primer trimestre de este año, el efectivo neto de Samsung Electronics llegó a 107 billones de wones ($84,500 millones). Esta munición financiera, que puede duplicarse con el apalancamiento financiero, se ha mantenido prácticamente sin cambios durante el año pasado.

“Samsung aún tiene que establecer un mecanismo de toma de decisiones para todo el grupo o una unidad de toma de decisiones para cada afiliado, lo que sería equivalente a la Oficina de Estrategia Futura ahora desaparecida”, dijo Lee Bong-eui, profesor de derecho en Universidad Nacional de Seúl, hablando sobre el conglomerado en su conjunto.

“Samsung se encuentra en una situación precaria en la que es poco probable que se tomen decisiones de manera ordenada”.

Lee tomó el mando de su padre, el difunto presidente Lee Kun-hee, en 2015 y se comprometió a reformar la cultura corporativa para crear una más flexible y más joven que imitara a las de las nuevas empresas de Silicon Valley.

La adquisición de Harman International, una empresa de audio y tecnología conectada para automóviles, por $8 mil millones, fue el primer acuerdo importante firmado bajo su liderazgo.

Sin embargo, unos meses después de que se cerrara el acuerdo con Harman en enero de 2017, Lee fue acusado de un escándalo de tráfico de influencias que condujo a la destitución sin precedentes de la expresidenta Park Geun-hye.

Lee fue sentenciado a cinco años de prisión en agosto de 2017 por cargos de soborno y malversación de fondos. Fue puesto en libertad después de menos de un año cuando un tribunal de apelaciones desestimó algunos de los cargos, pero lo enviaron de vuelta a prisión en enero del año pasado después de haber sido sentenciado a dos años y medio en un nuevo juicio.

Le concedieron la libertad condicional en agosto. Durante los últimos cinco años, Samsung no ha anunciado ningún acuerdo importante para amplificar el motor de crecimiento del imperio tecnológico. El retraso en la inversión parece ser visto como una maniobra chaebol clásica o una súplica velada de clemencia, según el profesor Lee de SNU.

“A menudo hemos sido testigos de que a los chaebol se les ha impedido anunciar planes de inversión a gran escala cuando están en juicio en un tribunal, en la cárcel o en libertad condicional, en una estratagema para defender el indulto presidencial”.

Falta el impulsor del crecimiento, los precios de las acciones caen

Samsung ha realizado inversiones más pequeñas en varias empresas desde 2017, incluida la empresa de análisis de red Zhilabs, la empresa de soluciones de cámaras Corephotonics, el proveedor de servicios de red TeleWorld Solutions y la empresa de soluciones de realidad mixta Apostera.

Pero los acuerdos no llegaron a convencer a los accionistas de Samsung de que el gigante tecnológico tiene una clara estrategia de crecimiento.

El precio de las acciones ordinarias de Samsung Electronics cayó más del 15 por ciento desde enero hasta el viernes. Como resultado, 62 billones de wones de capitalización de mercado se evaporaron durante el mismo período.

Sin el regreso de Lee, Samsung no tiene otra opción que ceñirse a un sistema de gestión profesional.

Pero los expertos dicen que este sistema tiene desventajas en el establecimiento de objetivos a largo plazo en comparación con ser dirigido por una familia propietaria.

“Los gerentes profesionales se ven obligados a permanecer enfocados en objetivos a corto plazo y ganancias inmediatas, ya que requieren la aprobación de los accionistas cada dos años”, dijo Kim Dae-jong, profesor de administración de empresas en la Universidad de Sejong.

“Por el contrario, la gestión empresarial por parte de una familia propietaria tiende a nutrir las decisiones de inversión a largo plazo, independientemente de si la decisión conduce a una pérdida en el corto plazo”.

Kim agregó que los gerentes profesionales en chaebol tienden a carecer de las redes profesionales que tienen sus propietarios y, de hecho, actúan como testaferros con poder limitado en las reuniones de negocios, mientras que las familias de los propietarios deciden las cosas y establecen conexiones personales con figuras clave.

Por ejemplo, el último acuerdo de suministro de equipos de red 5G de Samsung con el operador de telefonía móvil estadounidense Dish Wireless supuestamente comenzó cuando Lee fue de excursión con el presidente de Dish, Charlie Ergen, a Corea el año pasado. Según Kim, los gerentes profesionales no tendrían ese tipo de acceso a los presidentes de las empresas.

Algunos expertos, sin embargo, afirman que Lee regresó con su libertad condicional el año pasado, y no hay necesidad de que Lee sea indultado.

Indultar a Lee sería “nada más que borrar sus antecedentes penales”, dijo Park Sang-in, profesor de economía en la Universidad Nacional de Seúl. “Lee está realizando actividades comerciales para Samsung mientras está en libertad condicional”.

Según Park, la falta de un motor de crecimiento en Samsung se debe en gran medida a su estructura única integrada verticalmente que apunta a maximizar la eficiencia y la reducción de costos mediante la producción de todo, desde piezas hasta productos terminados.

La estructura puede haber sido efectiva en industrias intensivas en mano de obra y recursos pesados, pero la estrategia ha sofocado sectores más sofisticados e innovadores como el diseño de chips.

“Samsung a menudo ha absorbido a los desafíos del diseño de chips, privándolos de la oportunidad de interrumpir toda la industria y crear un ecosistema diverso de diseño de chips”, dijo.

“La innovación de chips de la nación prosperará cuando Samsung abandone la ilusión de la integración vertical”.

Por Son Ji-hyoung ([email protected])